¿CUAL ES EL PROBLEMA?

Los trabajadores están expuestos a sustancias peligrosas en muchos lugares de trabajo europeos. Tales exposiciones son más comunes de lo que la mayoría de las personas creen y, de hecho, pueden ocurrir en casi todos los lugares de trabajo. Esto presenta importantes preocupaciones de seguridad y salud.

Una sustancia peligrosa es cualquier sólido, líquido o gas que tenga el potencial de causar daños a la seguridad o la salud de los trabajadores. La exposición puede ocurrir por inhalación, penetración en la piel o ingestión.

La exposición en el lugar de trabajo a sustancias peligrosas está relacionada con problemas de salud agudos y a largo plazo, que incluyen: • enfermedades respiratorias (p. ej. asma, rinitis, asbestosis y silicosis) • daño a los órganos internos, incluidos el cerebro y el sistema nervioso • irritación de la piel y enfermedades • cánceres ocupacionales (p. ej., leucemia, cáncer de pulmón, mesotelioma y cáncer de la cavidad nasal).

Además, la presencia de sustancias peligrosas puede poner a los trabajadores en riesgo de incendio, explosión, envenenamiento agudo y asfixia.

La segunda Encuesta europea de empresas de la UE-OSHA sobre riesgos nuevos y emergentes (ESENER-2) revela que las sustancias peligrosas son más frecuentes en ciertos sectores, como la agricultura, la fabricación y la construcción. Sin embargo, los trabajadores en todos los sectores están potencialmente expuestos a sustancias peligrosas.

De hecho, en general, el 38% de las empresas europeas informan sustancias químicas o biológicas potencialmente peligrosas en sus lugares de trabajo. Por lo tanto, es vital que los riesgos se identifiquen y gestionen.

¿Por qué es tan importante manejar sustancias peligrosas en el trabajo?

Un número inaceptable de trabajadores está expuesto a sustancias peligrosas en el trabajo en toda Europa. Las sustancias peligrosas causan una proporción sustancial de enfermedades profesionales , que tienen un impacto negativo en la calidad de vida y la capacidad de trabajo de los trabajadores, y en algunos casos pueden ser fatales. Esto, junto con los accidentes laborales causados por sustancias peligrosas, resulta en costos significativos para las empresas.

A pesar de esto, existe una falta general de conciencia sobre la naturaleza y la abundancia de sustancias peligrosas en el trabajo y los riesgos que representan, y ha habido poco o ningún progreso en la reducción de la exposición de los trabajadores en los últimos años.

Según la Encuesta Europea sobre Condiciones de Trabajo , la proporción de trabajadores que informan haber estado expuestos a productos químicos durante al menos una cuarta parte de su tiempo de trabajo no ha cambiado desde 2000, permaneciendo en alrededor del 17%.

La exposición en el lugar de trabajo a sustancias peligrosas debe eliminarse o al menos gestionarse de manera efectiva para garantizar la seguridad y la salud de los trabajadores y el éxito económico de las empresas y la sociedad.

¿Quién debe participar en la promoción de una vida laboral sostenible?

Para una gestión eficaz de la seguridad y la salud en el trabajo, todos (empleadores, gerentes y trabajadores) deben estar a bordo. Esto es particularmente importante cuando se trata de sustancias peligrosas, ya que descuidar los riesgos tendrá graves consecuencias directas para la salud de los trabajadores y la supervivencia empresarial. • Los empleadores están legalmente obligados a realizar evaluaciones de riesgos para identificar todos los peligros potenciales asociados con sustancias peligrosas. Deben garantizar que los riesgos se gestionen en función de una jerarquía de medidas de prevención.

• Los gerentes deben motivar a los trabajadores a involucrarse. Deben asegurarse de que los trabajadores reciban capacitación regular y recursos fáciles de usar.

• Los trabajadores deben comprender los riesgos potenciales, estar bien informados sobre cualquier medida preventiva, sentirse cómodos expresando sus preocupaciones y ser alentados a participar activamente en la búsqueda de soluciones.

Establecer una cultura de prevención es clave.

A través de un fuerte liderazgo y compromiso con la seguridad y la salud en el trabajo, los empleadores y gerentes pueden crear un ambiente de trabajo que aliente a todos a tomarse en serio la seguridad y la salud y cooperar en la identificación y la lucha contra los riesgos.

¿Cómo se pueden manejar las sustancias peligrosas?

Se debe crear una cultura de prevención para prevenir con éxito las enfermedades, lesiones y muertes causadas por sustancias peligrosas en los lugares de trabajo en toda Europa. Todos los involucrados deben conocer los riesgos y comprometerse a gestionarlos o prevenirlos.

• Sensibilización : esta es la clave. Todas las personas en el lugar de trabajo deben conocer las sustancias peligrosas, los riesgos que plantean y cómo reducirlos o eliminarlos.

• Evaluación de riesgos : este es el primer paso hacia la prevención. Empleadores, gerentes y trabajadores deben participar. Los riesgos que presentan las sustancias peligrosas son a menudo complejos y se deben considerar muchos factores al identificar estos riesgos. Las evaluaciones de riesgos también deben mantenerse actualizadas; a medida que cambian los entornos de trabajo, también lo hace el potencial de exposición a sustancias peligrosas.

• Legislación : establece las responsabilidades legales de los empleadores para proteger a los trabajadores de sustancias peligrosas. Los empleadores deben tener una buena comprensión de dicha legislación, que incluye una jerarquía de medidas de prevención.

• Herramientas prácticas y orientación : ayudan a las empresas a gestionar sustancias peligrosas a nivel práctico. Muchas de estas herramientas y ejemplos de buenas prácticas están disponibles en el sitio web de la Campaña Healthy Workplaces.

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